L’émeute du pain, Richmond, USA, 1863.

En 1863, la combinaison du blocus des ports de l’état confédéré, le détournement de l’approvisionnement alimentaire civil au profit de l’armée, et l’escalade de l’inflation a commencé à affecter négativement la population civile de la Confédération.

Une illustration de la
Richmond Bread Riot qui est apparu
dans Journal Illustré de Frank Leslie
3 mai 1863

Les tensions montèrent à la surface le 2 Avril 1863, un groupe de femmes affamées et désespérées est descendu sur la capitale confédérée à Richmond. Repoussé par le gouverneur, la foule manifesta dans les rues et déclencha une protestation spontanée  estimée à plusieurs milliers de personnes.

Richmond Bread Riots, 1863

« Pain, pain, pain! »

La foule crie et évacue ses frustrations en brisant des vitrines de magasins et pille leur contenu.

Le chaos n’est freiné que lorsque le président confédéré Jefferson Davis a appelé la foule de se disperser, protégé par la troupe armée de baïonnettes.

« Quelque chose de très triste qui vient d’arriver à Richmond … »

Une femme Richmond a décrit la scène dans une lettre écrite à un ami le 2 Avril, 1863

« Quelque chose de très triste qui vient d’arriver à Richmond – quelque chose qui me fait honte de tous mes jérémiades  plus que de la perte des petits conforts et commodités de la vie – chapeaux, bonnets, robes, articles de papeterie, des livres, des magazines, de la nourriture délicate.

Depuis que le temps est agréable, j’ai pour habitude de marcher tous les matins place du Capitole avant le petit déjeuner

 Hier, en arrivant, je trouvai dans les entrées une foule constituée de femmes et de garçons , plusieurs centaines d’entre eux, debout tranquillement ensemble.

Je me suis assis sur un banc près, et l’une d’elles s’est assis sur  le  siège à côté de moi. Elle était pâle, fille émaciée, pas plus de dix-huit ans. . . Comme elle leva la main pour enlever sa capeline et l’utiliser pour un ventilateur, la manche de son calicot lâche glissé et a révélé l’état de squelette d’un bras. Elle aperçut mon expression comme je l’ai regardé, et la hâte tiré vers le bas sa manche avec un petit rire. «Ceci est tout ce qui reste dit-elle. « Cela  semble réellement  drôle, ne pas ?. . .Nous sommes affamés. Dès que nous serons  assez nombreux , nous allons nous réunir réunis et  allons allez aux boulangeries et chacun de nous prendra une miche de pain. Cela est assez peu pour le gouvernement de nous donner du pain, après qu’il a pris toutes nos hommes.

La foule augmentait rapidement, et a les compter, je suis sûr, plus d’un millier de femmes et d’enfants. Elle  a grandi et grandi jusqu’à ce qu’elle  devienne une foule importante – une émeute du pain. Ils ont inspecte  tous les chariots qu’ils ont rencontrés, et ont marché en ordre et en silence. Ils ont défilé dans Cary Street et Main, visité les magasins des spéculateurs et  les ont vidé de leur contenu.

Le Gouverneur Letcher envoya  le maire de lire le Riot Act, et que cela n’a eu aucun effet sur la foule. Le bataillon de la ville est venu. Les femmes ont reculé avec des yeux effarés, mais n’ont pas obéi à l’ordre de se disperser.

Le président [Jefferson Davis]  alors monté sur une charrette, leur adressa. Il est dit qu’il a été reçu d’abord par des sifflements des garçons, mais après avoir parlé un peu de temps avec beaucoup de gentillesse et de sympathie, les femmes se déplacèrent  tranquillement, prenant leur nourriture avec eux. Le général Elze et le général Winder souhaitaient ordonner a la  troupe de «supprimer les femmes,« mais [secrétaire de la guerre James] Seddon, un homme sage, a refusé de rendre l’ordonnance. Alors que je vous écris femmes et les enfants sont encore debout dans les rues,  demandant de la nourriture, et le gouvernement distribue des rations de riz.  »

Sources : Ce récit de témoin oculaire apparaît dans: Gallman, Matthew J., The Chronicle guerre civile (2000)

Laurent Bourcier, Picard la Fidélité, C.P.R.F.A.D.

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